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Los peligros del aceite de palma

La  palmera aceitera o africana se ha convertido a día de hoy en uno de los cultivos más extendidos del mundo. El motivo por el cual se ha extendido tanto es por el aceite que se extrae de su fruto: el conocido como aceite de palma, uno de los aceites más utilizados en los más variados sectores industriales, desde la alimentación, pasando por perfumería, etc  y siendo uno de los biocombustibles más utilizados.

Aunque originaria de África, la palmera aceitera ha ido propagando su cultivo por todo el sudeste asiático y Suramérica, así como, naturalmente por el continente de donde es originaria. Un producto con tantas posibilidades de uso es normal que se extienda de esa manera, además es un cultivo que no necesita excesivos cuidados. Pero precisamente por eso, ese es su peligro. Su extensión ha producido un grave daño a la deforestación de los países donde se ha implantado, además, el terreno donde crece no permite ser usado para otros cultivos. En algunos lugares de Indonesia, se llegan a encontrar extensiones de monocultivo del tamaño de un país como Alemania. Otro problemas es que para la extracción del aceite han de usarse técnicas que propician la contaminación al quemar parte de  los desechos vegetales, aunque se están buscando medios más ecológicos para solucionar este problema. Por último, la gran demanda del producto también ha traído como consecuencia el uso de mano de obra infantil en muchos de los países donde se cultiva.

A estos problemas se ha añadido recientemente el descubrimiento de ser poco recomendable para el uso alimentario. Presente en multitud de productos, desde galletas, helados, salsas, bollería, chocolates, etc, se encuentra también en multitud de frituras de marcas de comida rápida. La razón para ser considerado poco recomendable es porque el aceite de palma es rico en grasas saturadas, algo nada recomendable para los problemas cardiovasculares.

Un problema que ya se planteó la Unión Europea respecto al aceite de palma fue el de su correcto etiquetado, obligando en 2014 a especificar si el “aceite vegetal” que mencionaban las etiquetas se trataba de un aceite u otro.

Por otro lado, el aceite de palma es muy usado como biocombustible, en concreto como biodiesel. Aunque contaminante en menor medida que los combustibles fósiles, la gran demanda de aceite vegetal para producir más biocombustible, además de sus otros usos, supone una mayor extensión de las áreas de cultivo y, por tanto, más deforestación.

Es por ello que la Comisión Europarlamentaria de Medio Ambiente tratará que se haga una legislación más estricta sobre la producción de este producto.

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